Automobile

La voiture de Lenoir

La voiture de Lenoir

C’est un Belge, Etienne Lenoir, qui fit rouler, en 1863, la première automobile « à air dilaté par la combustion à gaz », entre Paris et Joinville-au-Pont.

Etienne Lenoir

Etienne Lenoir

L’inventeur eut en Belgique deux disciples : Adhémar de La haut et son frère Frédéric qui, à l’aube des années nonante, furent les premiers automobilistes bruxellois. Leur véhicule ? Un tricycle à vapeur où avaient pris place, outre son constructeur, le tribun libéral Paul Janson et l’entrepreneur Monnoyer.

auto1Tout ce beau monde parcourut la capitale à une vitesse effarante : six km/heure. Le moteur était poussif et les passagers n’étaient pas spécialement  des poids plume. L’auto réussit pourtant l’exploit de grimper la rue de l’Ascension, la bien nommée, l’une des plus raides de la ville. A trois reprises, le tricycle s’arrêta pour redémarrer aussitôt, faisant taire les rires et les quolibets des sceptiques. Une aube nouvelle se levait : elle sonnait le glas des grands équipages et annonçait la domestication de ces chevaux-vapeur qui, peu à peu, allaient gonfler la puissance des moteurs.

auto2Les premières automobiles fonctionnent au pétrole ou à l’électricité. Ce n’est qu’en 1902 que le moteur à essence supplantera définitivement ses concurrents.

Ayant fait ses preuves, le gadget expérimental  devient rapidement un moyen de transport indispensable. On voit alors fleurir le long des routes les premières stations-services. On s’en doute, ceux qui peuvent s’offrir une automobile ne sont que quelques privilégiés, un cercle de passionnés, d’ ingénieurs et d’inventeurs issus de la haute société. Les frais engagés, les compétences techniques requises, mais aussi le temps consacré à cette activité la réservent à une élite qui se recrute dans l’aristocratie et la haute bourgeoise.

auto4Ces premiers automobilistes se rassemblent bientôt en une association dont la mission est de les protéger contre des règlements désuets et de susciter l’amélioration du réseau routier. En Belgique, le Touring-Club est créé en 1895. L’année suivante, c’est au tour de l’Automobile Club.

Dans les rues, les badauds sont fascinés par les monstres roulants. Certains en viennent à guetter la panne pour pouvoir pousser un de ces engins extraordinaires.

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A la campagne, l’auto, comme on l’appelle vite, se révèle un fléau pour les poules. Des paysans armés de fourches se lancent à sa poursuite. Dans les villes, les accidents avec des piétons sont fréquents. Un nouveau code de roulage est édicté. Il est défendu aux voitures de circuler en ville à une vitesse supérieure à celle des cyclistes. Les règlements différent d’une ville à l’autre. Interdiction de circuler en auto sur les trottoirs, à Anvers; interdiction aux automobiles de dépasser l’allure d’un homme au pas à certains carrefours, à Bruxelles. A Liège, les rues en pente leur sont  fermées, tandis qu’à Dinant on lui impose de traverser la ville « à la vitesse d’un cheval ordinaire au petit trot ».

Femme autoLa femme n’a qu’une place très restreinte dans cet univers. Déjà, c’est à peine s’il lui est permis de rouler à bicyclette. En France, ce n’est qu’en 1892, que la loi lui autorise le port du pantalon afin d’enfourcher une petite reine.

Rares sont celles qui se hasardent à monter dans une voiture. Encore plus rares celles qui empoignent un volant. Considérée comme incapable, une femme n’a même pas accès à la carte routière. La Meg Van der Linden du roman est l’exception qui confirme la règle. On peut lui chercher un modèle en la personne de la duchesse d’Uzès surnommée la « La Grande Dame de la Champagne » parce qu’elle était l’héritière de la marque Veuve Cliquot. Cette pionnière fut la première Française à passer le permis de conduire, en 1898. La première aussi à recevoir une contravention, pour avoir roulé  à 40 km/h au Bois de Boulogne, au lieu des 20 km/h autorisés.

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